Para 2030 se habrán detectado cientos, o incluso miles, de exoplanetas potencialmente habitables, según ha explicado el astrofísico Alain Lecaveller des Étangs. La cantidad y variedad de estos remotos objetos, además, permiten pensar que pueda encontrarse vida en ellos antes incluso que en nuestro propio Sistema Solar.

El científico francés, que preside la Comisión de Exoplanetas y Sistema Solar dentro de la Unión Astronómica Internacional (UAI), que celebra hasta el viernes en Viena su asamblea general, se muestra "más optimista sobre encontrar primero vida en exoplanetas. Debido a la diversidad. Hay planetas tan distintos que estaría sorprendido si ninguno de ellos fuera capaz de sostener un tipo de vida".

El astrofísico recuerda que ya se han detectado casi 4.000 de estos cuerpos desde que hace dos décadas se localizaron los primeros exoplanetas, un número que no deja de aumentar. Lecavelier des Étangs ha afirmado, además, que no hay dos exoplanetas que sean iguales y que se están descubriendo cosas que no se esperaban y que hasta se consideraban imposibles.

Este investigador del Institut d'Astrophysique de París asegura que el ritmo de descubrimiento de planetas seguirá acelerándose , que los descubrimientos se duplicarán en los próximos cinco o diez años, y que el número de cuerpos potencialmente habitables detectados, hoy día un par de docenas como mucho, se disparará. "Al final de la próxima década, para 2030, tendremos cientos, si no miles, de planetas habitables", afirma.

Búsqueda de vida extraterrestre

Lecavelier des Étangs ha explicado que, aunque en la comunidad científica aún son minoría quienes creen en la posibilidad de encontrar una civilización inteligente, lo que ya no se pone en duda es el sentido de la búsqueda de la vida extraterrestre.

"La búsqueda de la vida no es ciencia ficción. Hay gente trabajando hoy día en detectar huellas de vida en exoplanetas. Es pura ciencia", defiende. Sin embargo, considera que la posibilidad de viajar a esos exoplanetas entra en el mundo de la fantasía, "pensar en mudarse a esos planetas, eso es ciencia ficción", ha asegurado.

En relación a la búsqueda de pruebas o señales de vida en exoplanetas, el científico ha explicado que la detección de cócteles de moléculas, como el ozono y el oxígeno, pueden ser indicios de vida y que dentro de unas décadas será posible detectarlos en esos cuerpos lejanos.

Sin embargo, Lecavelier des Étangs reconoce que la vida es difícil de caracterizar y recuerda que todavía hay debate sobre su definición. "Estoy bastante seguro de que, bastante pronto, detectaremos algo extremadamente interesante, y que alguna gente creerá que es vida, y otros no", resume.

En general, Lecavelier des Étangs compara la importancia de la exoplanetología con la que tuvo la cosmología el pasado siglo y aseguró que es el gran nuevo capítulo de la astrofísica en el siglo XXI.